Líquenes, bioindicadores de la contaminación atmosférica

¿Sabías que de la unión de un hongo y una o dos algas puede formarse un nuevo organismo? Hablo de los líquenes, el resultado de una relación simbiótica que beneficia a las distintas especies que lo forman. Gracias a sus características únicas tienen ventajas que otros organismos no tienen, pero también tienen ciertas desventajas, como la vulnerabilidad a la contaminación ¿por qué?

A parte de a algas, el hongo de un liquen también se puede unir a una cianobacteria -bacteria que hace la fotosíntesis- en algunas ocasiones y formar un cuerpo o talo. Las algas o las cianobacterias podrían vivir solas, pero el hongo depende totalmente de ellas para obtener los nutrientes necesarios para vivir (carbono y nitrógeno). Estos nutrientes los obtiene a partir de unos filamentos, los haustorios, que atraviesan la pared celular del alga y los absorben. A cambio, el alga recibe protección contra golpes y luz intensa, más disponibilidad de agua, menos riesgo de desecación y minerales del hongo. Esta asociación les permite desarrollarse en lugares donde ni uno ni el otro podrían vivir solos, como el Ártico o el desierto.

Estructura de un líquen
Estructura interna de un liquen. El hongo (micobionte) envuelve al alga (ficobionte) con sus filamentos, las hifas y haustorios. También se pueden encontrar líquenes con las algas esparcidas por todo el talo. (modificada de M. Piepenbring, CC BY-SA 3.0)

Los líquenes resisten climas extremos, pero son sensibles a la contaminación atmosférica, especialmente al dióxido de azufre (SO2) y a los óxidos de nitrógeno (NOx) que abundan en las ciudades. Al no tener raíces, absorben el agua y los nutrientes de la atmósfera, pero a la vez también la contaminación del aire, ya que tienen una estructura muy simple que no les permite filtrar qué entra y qué no en su interior.

Los contaminantes se acumulan en el talo a medida que pasa el tiempo y puede llegar un día en que el liquen ya no los pueda tolerar y muera. Esta característica los hace muy útiles para indicar dónde y qué tipo de contaminantes hay en un lugar. Aunque no todos sirven, cada liquen está adaptado a unas condiciones ambientales concretas y donde uno no tolera la contaminación otro sí puede, por eso los científicos usan como medidores de contaminación los líquenes -a parte de otros métodos- de los que más información se tiene.

Saber su distribución, cuántas especies hay y en qué frecuencia aparecen es muy útil para detectar si se esta produciendo una variación en las condiciones ambientales de una zona. Por ejemplo, si vemos que un tipo de liquen ya no está en los mismos lugares que antes.

Se suelen usar mucho los líquenes que viven sobre los árboles (epífitos), ya que tienen mucha más superficie expuesta al aire y los contaminantes que los que viven, por ejemplo, incrustados en la roca (líquenes crustáceos) o en la tierra. Sus formas son muy variadas. 

Liquen epífito
Liquen epífito

Liquen crustáceo
Liquen crustáceo

Ciencia ciudadana 

Actualmente hay un proyecto en marcha para hacer un mapa de la distribución de los líquenes de Barcelona. Para ello se están buscando ciudadanos que quieran colaborar con los científicos, encontrando y registrando los líquenes que vean por la ciudad. Es tan simple como hacer una foto del liquen que detectes y subirla a la plataforma Natusfera con los datos de su localización. No hace falta ser experto en líquenes para usarla, los científicos de la web pueden identificar por ti la especie del liquen para incorporarla al mapa. Se pueden subir las fotos desde la aplicación del móvil o desde el ordenador, así que si quieres ir a la caza de líquenes y colaborar ¡lo tienes muy fácil!

Para más información del proyecto puedes visitar su web donde especifican más los pasos a seguir para registrar los líquenes. Y si quieres saber más sobre Natusfera, en este vídeo explican muy bien que es: 

 

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Referencias

– Activitat de líquens de Sarrià-Sant Gervasi

– Apuntes del Grado de Biología Ambiental

– Líquens de Barcelona

Méndez Estrada V.H., Monge Nájera J. 2011. El uso de líquenes como biomonitores para evaluar el estado de la contaminación atmosférica a nivel mundial.

– Natusfera

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